Comment le coronavirus pénètre dans les cellules humaines


Un groupe de scientifiques chinois a révélé comment Covid-19 parvient à pénétrer et à infecter les cellules humaines. La recherche ouvre la voie au développement de nouvelles stratégies de lutte contre le virus, même si elle décrit également plusieurs mutations.

Équipe de rédaction

11 mars 2020, 18:30




Illustration conceptuelle du coronavirus Photo: iStock

À ce jour, les scientifiques savaient que Covid-19 a utilisé une protéine appelée «ACE2» pour lui ouvrir la porte pour qu'il pénètre dans les cellules humaines. Maintenant, vous savez comment ils le font: grâce à une protéine virale qui s'insère dans ACE2 comme une clé dans une serrure. Telle est la conclusion à laquelle est parvenue une équipe de scientifiques du Westlake Institute for Advanced Studies de Hangzhou et de l'Université Tsinghua de Pékin. La découverte, publiée dans la revue Science , explore la structure cellulaire pour étudier les tenants et aboutissants de la protéine humaine et découvrir comment le virus l'utilise pour pénétrer notre corps.

L'union d'une protéine virale et de l'ACE2 ouvre les portes cellulaires afin que le coronavirus puisse pénétrer et se dupliquer à l'intérieur. La machinerie cellulaire humaine utilise l'ARN viral comme son propre, donc elle fabrique des protéines virales comme si elles étaient humaines. De là, le matériel génétique viral - et les virus eux-mêmes - se multiplient jusqu'à ce qu'ils détruisent les membranes de la cellule en question et se préparent à infecter d'autres cellules voisines.
Une porte toujours ouverte

Les virus évoluent depuis des milliers d'années, et cette sélection naturelle leur a fait choisir la bonne passerelle pour se propager dans notre corps. La protéine ACE2 joue un rôle fondamental dans la production d'angiotensine, une molécule responsable, entre autres fonctions, de la régulation de la pression artérielle, et qui est présente dans les organes vitaux tels que les poumons, les reins ou les intestins. C'est une protéine essentielle que les virus (dans ce cas Covid-19) savent toujours seront disponibles, comme une porte qu'ils trouveront toujours dans notre corps.

Cette recherche ouvre la porte au développement de nouveaux inhibiteurs qui bloquent la reconnaissance cellulaire par le virus ou même le développement d'anticorps.

Développement d'anticorps contre le coronavirus


Le travail décrit également de nouvelles mutations du virus, qui augmentent la capacité et la force avec laquelle l'agent pathogène pénètre dans les cellules humaines, dont les connaissances pourraient aider à mieux comprendre la nature du coronavirus et sa comparaison avec d'autres similaires. Et c'est précisément cette compréhension de l'attaque des virus et des protéines impliquées qui ouvre les portes à des stratégies possibles pour le combattre et essayer d'éviter une pandémie mondiale.

Selon National Geographic Spain Luis Enjuanes, chercheur au laboratoire de coronavirus du Centre national de biotechnologie (CNB), appartenant au CSIC, cette nouvelle découverte serait très utile, car elle ouvrirait la porte au développement de nouveaux inhibiteurs qui bloquent partiellement la reconnaissance cellulaire par le virus ou même le développement d'anticorps. Cependant, selon le chercheur, une attention particulière doit être apportée, car les protéines, dont l'ACE2, ont de multiples fonctions. "L'idéal serait de concevoir un anticorps monoclonal qui bloque le domaine de la protéine AC2, mais pas qui ne désactive pas toutes ses fonctions", cela nécessiterait une stratégie beaucoup plus précise et compliquée.

La virologue Isabel Sola, également du CNB, déclare que "ce type d'étude est important pour comprendre comment le virus pourrait être empêché de pénétrer dans les cellules, que ce soit avec des anticorps ou d'autres types de composés". L'expert souligne également que la découverte permettra de comprendre comment l'agent pathogène est capable d'infecter certaines espèces et pas d'autres.

Bien que le vaccin Covid-19 soit encore loin d'être une réalité, des chercheurs du monde entier unissent leurs forces pour attaquer le pathogène le plus efficacement possible.

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